Imagine uma lente que não seja feita de vidro, mas de água e óleo, capaz de focar tão rapidamente quanto um olho humano e capturar desde grandes paisagens panorâmicas até o intrincado padrão das asas de uma borboleta.

A chinesa Xiaomi afirma ter desenvolvido isso: uma nova lente líquida que, se funcionar como diz, pode mudar a forma como vemos o mundo por meio de dispositivos digitais. Não teremos que esperar muito para conferir: chegará no final de março em um de seus celulares.

Embora seja a primeira vez que esta tecnologia chega a um produto de consumo, a lente Xiaomi não é a primeira lente líquida do mundo. As lentes líquidas  que chegaram aos laboratórios em 2007 são hoje essenciais em aplicações industriais como a inspeção de produtos em fábricas ou a leitura de códigos de barras em alta velocidade. Essas aplicações requerem câmeras ultrarrápidas capazes de sobreviver a centenas de mudanças de distância focal por minuto. Câmeras com lentes mecânicas são muito lentas e também se desgastam com o uso extremo.

Como funciona

Atualmente, todos os telefones vêm com duas, três, quatro e até seis câmeras, cada uma com um sensor e lentes diferentes para acomodar necessidades diferentes. Tirar fotos de uma paisagem ou de um grupo de pessoas exige um grande ângulo. Se você deseja focar em um detalhe, você precisa de uma teleobjetiva ou lente macro. Em uma câmera digital funciona da mesma forma: embora o sensor não mude lá, você precisa trocar as lentes para poder mudar a distância focal, a menos que você esteja usando uma lente de distância focal variável, que geralmente é extremamente grande e pesada.

Mas se a Xiaomi cumprir a promessa que fez na rede social chinesa Weibo , tudo isso pode ser coisa do passado em alguns dias.

Uma lente líquida é capaz de variar sua distância focal de forma dinâmica e instantânea usando um método chamado ‘eletrowetting’. Em vez de usar lentes de vidro e motores mecânicos para variar a distância focal, uma lente líquida usa um líquido como a água e uma substância hidrofóbica como o óleo.

As moléculas de água criam a forma de um grânulo ao entrarem em contato com a camada hidrofóbica. Do outro lado da substância hidrofóbica existe um metal. Ao aplicar diferentes cargas elétricas à água e ao metal, as moléculas do primeiro são atraídas mais ou menos intensamente para o metal, mudando de forma instantaneamente.

O resultado é uma lente que pode não apenas capturar qualquer tipo de cena, mas também pode variar sua distância focal continuamente, sem etapas intermediárias, ou indo de um zoom poderoso a um grande angular capaz de capturar o Vale dos Deuses como o Cinemascópio de John Ford câmera .

Uma nova forma de capturar o mundo

Com esse recurso, não seria necessário ter mais de um sensor e uma lente na câmera. Se essa lente Xiaomi for bem-sucedida, as implicações vão além da fotografia móvel.

De acordo com a publicação especializada Optics Mag , as lentes líquidas têm um grande número de vantagens em relação às lentes tradicionais. Além de serem capazes de ter aquela distância focal variável – onde a distância focal mais curta também é extrema, muito mais longa do que qualquer lente de vidro pode atingir – essas lentes podem mudar o foco dinamicamente instantaneamente. Para se ter uma ideia: enquanto as melhores câmeras móveis podem focar em 350 milissegundos, as lentes líquidas podem fazer isso em dois milissegundos. Esta velocidade é comparável à das câmeras profissionais que custam milhares de dolares.

Outro efeito positivo é que, por não possuírem peças mecânicas móveis, são à prova de choque e têm meia-vida muito maior do que as lentes tradicionais. Seu tamanho também é menor, assim como seu consumo de energia.

A outra grande vantagem é a estabilização de imagem. Câmeras e telefones celulares usam sistemas de estabilização complexos e caros que usam micromotores para tentar manter os componentes da lente ou do sensor no lugar, apesar de um pulso ruim. No caso de lentes líquidas, a manipulação em tempo real do campo elétrico pode compensar qualquer vibração mais rápida do que os sistemas de estabilização de corrente.

No final das contas, a promessa desse tipo de lente é obter imagens e vídeos perfeitos o tempo todo .

Obviamente, não sabemos o nível de sofisticação dessa lente Xiaomi. Mas se cumprir apenas parte das promessas das lentes líquidas, podemos estar à beira de uma notável mudança tecnológica que vai além de tirar fotos com o celular. Essas câmeras minúsculas serão a chave na era tecnológica da realidade mista, onde todos os componentes terão que ser tão sofisticados e habilidosos quanto os olhos humanos para que nosso cérebro “compre” as novas realidades alternativas que a Apple, o Facebook e a Microsoft estão preparando.